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인류 문명과 동(銅)은 인류가 기원적 6000년경 서아시아 메소포타미아 지역에서 처음 발견하여 사용하기 시작한 가장 오래된 금속이다.
중국인들이 예로부터 구리(銅)는 금(金)과 같다고 여길 만큼 동(銅)은 동서고금을 막론하고 인류문명과 밀접한 연관을 가져 왔다.
뛰어난 연성과 전성 때문에 가공하기가 쉬워 인류 문명의 태동기부터 칼이나 창등 생활도구와 전투도구를 만드는데 많이 쓰였으며 동거울, 동방울등의 재래 기구나 고대미술을 대표하는 각종 불상과 범종등 사람들의 생활속에서 광범위하게 사용되면서 찬란한 동(銅)의 문화를 발전시켜 왔다.
 
 
금속 재료는 시간이 경과하면서 어떤 형태에 따라 변형이나 부식으로 인한 중량 감소가 발생한다. 그러나, 동(銅) 제품은 기원전 5~4세기때 제조되었던 청동기 유물이 별다른 손상없이 발굴되는 되어지고 있다.
이것은 습기나 물을 접하면 순식간에 얇은 막을 형성하여 동(銅) 표면을 보호하고 부식의 진행을 늦추는 동(銅)의 특질때문이다. 동(銅)의 잔존가치가 높고 감실되지 않아서 시간이 경과하여도 현재의 가치와 동일한 가치를 지니게 되어 경제적이고 효율적인 원재료이다.
 
동(銅)은 다른 금속을 포함되지 않은 순수한 순동으로도 많이 사용되지만, 여러가지 금속 재료와 합금하여 기계적 혹은 물리적인 성질을 조절하기에 용이하다. 따라서 고대로부터 동(銅)을 주원료로 하여 인이나 황을 혼합한, 기계적인 강도를 강화한 합금을 많이 사용하였고, 현대에는 크롬이나 베릴륨등의 특수한 소재를 이용한 합금도 개발하여 활용범위를 더욱 넓혔다. 이런 동의 친화적인 성질로 인하여 향후에도 많은 신소재 개발 가능성이 무궁한 원자재이다.
 
다른 금속 재료에 비행 가공이 용이한 동은 귀금속로 분류되는 금(金),은(銀)을 제외하고 가장 넓게, 얇게 그리고 길게 늘일수 있는 성질을 가지고 있다. 이 같은 전연성은 변형 가공성뿐만 아니라 성형가공을 가능하게 하여 현대산업의 필수품인 전기판 재료 및 사람 생활에 밀접한 전기 재료등의 소재로 이용되고 있다.
 
금속은 전기와 열을 잘 전달시키는 것이 일반적인 특질이다. 그런 금속들 중에 가장 전도성이 큰 은(銀)은 그 가치가 고가여서 산업에 응용하기에는 한계가 있다 그런 은(銀)의 단점을 커버하면서 전기와 열을 전달하는 금속의 특질을 가장 잘 살릴수 있는 원자재가 바로 동(銅)이다. 전기를 전달하는 고전적 의미의 전기 재료로서의 동은 열전도가 잘되는 금속으로서 강철의 9배, 스테인레스 강철의 24배에 달하여 현대 산업에서 난방용배관재나 보일러나 열교환기의 배관으로 그쓰임을 확장하고 있다.
 
 
동합금의 대표적인 황동(BRASS)은 진유(眞鍮)라고도 하면, 구리(Cu)와 아연(Zn)으로 된 황색 합금이면 실용적으로 대략 아연 40%이하이다. 황동은 주조성 및 가공성이 좋고 기계적 성질 및 내식성도 좋으며, 청동에 비하여 값도 싸고 색깔도 좋으므로 널리 사용된다. 아연 함량이 낮은 것은 단동(丹銅)이라 하여 미술공예품, 장식품등에 사용되나 가장 많이 사용되는 합금은 30 ~ 40% 아연의 황동이며, 판, 봉 관, 선등의 가공재 혹은 주물로 이용된다.
 
1) 95% Cu - 5 % Zn 합금.
순동과 같이 연하므로 화폐, 메달등에 사용한다.
 
2) 90% Cu - 10% Zn 합금.
단동(丹銅)의 대표적인 것이면, deep drawing용, 메달, 배지등에 사용된다. 색깔이 청동과 비슷하므로 청동대용으로 쓰이기도 한다.
 
3) 85 % - 15 % Zn 합금.
연하고 내식성이 좋으므로 건축용 금속잡화, 소켓등에 사용된다.
 
4) 80 % - 20 % 합금.
전연성 좋고 색깔도 아름다우므로 장식용 금속잡화, 악기, 가요관(可撓管)등에 사용된다. 이러한 5 ~ 20 % 아연의 저아연합금은 전연성이 좋고 색깔이 금에 가까우므로 모조금으로 사용되며 박(箔)으로 하여 금박의 대용으로 쓰인다.
 
5) 70 % - 30 % 합금.
가공용 황동의 대표적인 것이며, 판, 봉, 관, 선등을 만들어 널리 사용한다. 자동차용 방열기 부품(放熱器 部品), 소켓, 연결구, 각종 일용품, 탄피, 장식품등으로 가공하여 이용한다. 이 종류의 황동은 가공재료이므로 지금(地金)을 엄선하여 납 (Pb)이나 철(Fe)같은 불순물의 혼입을 방해해야 한다.
 
6) 65 % - 35 % 합금.
용도는 70/30황동과 비슷하다. 이러한 deep drawing용 재료는 판의 두께가 균일하고 결정입도(結晶粒度)가 적당하여야 한다.
 
7) 60 % - 40 % 합금.
상온에서의 전연성은 낮으나 강도는 크다. 아연 함량이 많으므로 가격은 황동중에서 가장 싸며 고온가공하여 상온에서 완성하여 판, 봉등으로 만든다. 내식성이 적고 탈아연부식을 일으키기 쉬우나 강력하기 때문에 기계부품으로서의 용도가 넓어 복수기용판, 열교환기용관, 볼트, 너트, 대포 탄피등에 사용된다.